Encefalomielitis equina

Es una enfermedad viral que afecta a los équidos que incluyen caballos, cebras y burros. Transmitida por mosquitos infectados y los humanos se pueden contagiar por medio de la picadura de dichos mosquitos. En el siguiente articulo exploraremos sus signos, sintomas, diagnóstico, tratamiento y prevención.

encefalomielitis equina

¿Qué es la encefalomielitis equina?

La encefalomielitis equina es una enfermedad viral, que tambien es llamada meningo encefalo mielitis equina o encefalitis equina y en Colombia se le llama a esta enfermedad como «la peste loca».

Es causada por varios virus del genero Alphavirus, de la familia Togaviridae, siendo los mas comunes los virus de la encefalomielitis equina del este, encefalomielitis equina del oeste y encefalomielitis equina venezolana.

Esta enfermedad equina viral afecta a la familia de los equidos, pero principalmente a los caballos. Se caracteriza por que genera inflamacion del cerebro llamada encefalitis e inflamacion de la medula espinal llamada mielitis, manifestada a traves de signos clinicos desde leves como fiebre y letargia, hasta formas mas graves que incluyen sintomatologia nerviosa como desoerientacion, incoordinacion, convulsiones y en casos extremos la muerte del caballo.

La encefalomielitis en caballos o encefalomielitis equina se transmite a traves de la picadura de mosquitos infectados con estos virus y aparece de forma esporadica en los caballos y en los seres humanos desde inicios de verano hasta finales de otoño.

Encefalomielitis en caballos
Encefalomielitis en caballos

Es importante destacar que la encefalomielitis equina es una enfermedad zoonotica, lo que quiere decir que aunque los caballos son los principales afectados, tambien los humanos pueden infectarse con estos virus a traves de picaduras de mosquitos infectados.

Para la prevencion de la encefalomielitis equina existen vacunas, donde su uso puede ser obligatorio que depende de las medidas sanitarias de cada pais y es comun en areas donde la enfermedad es endemica. Ademas es fundamental conocer las causas, los factores de riesgo y tomar medidas de control de mosquitos para evitar la encefalomielitis equina.

Causas de la encefalomielitis equina

Los primeros brotes de esta enfermedad viral aparecieron en el año 1912 en Estados Unidos donde murieron por lo menos 35.000 caballos. En ese año se confundia la encefalomielitis equina con la «enfermedad de borna«, hasta que en 1930 se aclaro su etiologia, encontrando que el agente causal de la encefalomielitis en caballos son los virus del genero Alfavirus.

Al pasar de los años diferentes investigadores encontraron que la misma enfermedad la ocasionaba virus distintos entre si, llamados «virus del este» , «virus del oeste» y «virus venezolano«, el origen de los nombres se debe por el lugar en que fueron descubiertos dichos virus.

Las particulas virales del genero Alfavirus poseen genoma ARN y con envoltura, por lo que los hace inestables en el ambiente y son facilmente inactivados por solventes organicos, desinfectantes comunes, por altas temperaturas y variaciones extremas de pH.

Desde el año 1939, se estableció la vacuna para la encefalomielitis equina de forma obligatoria, logrando así disminuir las perdidas economicas por la alta mortalidad equina que ocasionó esta enfermedad viral.

Encefalomielitis en caballos
Encefalomielitis en caballos

Los factores y causas para que se de la encefalomielitis equina incluyen los siguientes:

-Los mosquitos de los grupos Aedex, culex y culiseta son los vectores principales de la transmision.

-Existen reservorios naturales de los virus, como las aves, roedores, mosquitos, reptiles y varios animales silvestres contribuyendo a la persistencia del ciclo de transmision.

-La falta de medidas de control y gestion ambiental contra los mosquitos para reducir la poblacion de mosquitos, hacen que abunden en la zona donde habitan los caballos aumentando su exposicion a los virus.

-La falta de llevar un control de vacunacion de manera preventiva y mas en zonas donde la enfermedad viral es endemica.

Transmision de la encefalomielitis en caballos

Esta enfermedad viral se transmite a los caballos y a los humanos principalmente a traves de la picadura de mosquitos infectados, para que el mosquito hematofago o chupador de sangre se infecte debe cumplir con un ciclo biologico o ciclo de vida por medio de la presencia de los virus genero alfavirus en un reservorio natural. Los reservorios son aves, roedores, reptiles y animales silvestres que portan el alfavirus pero no manifiestan signos y sintomas clinicos, son asintomaticos.

En casos raros, la encefalomielitis equina tambien se puede transmitir de forma horizontal, es decir, entre equinos o caballos a traves de la sangre o fluidos corporales.

La presencia de los mosquitos hematofagos y de los virus, depende de la epoca del año por lo que en verano y en otoño es mas comun, ya que abundan poblaciones de mosquitos.

Mosquito aedes albopinctus o mosquito tigre
Mosquito aedes albopinctus o mosquito tigre


El ciclo biologico o ciclo de vida de los virus del genero Alfavirus se presenta de dos formas:

1. La primera es la forma enzootica en la que el virus permanece por largos periodos de tiempo circulando entre los huespedes reservorios (Aves, roedores, reptiles, animales silvestres) y el vector transmisor(El mosquito).

2. La segunda es la forma epizootica, que puede aparecer y desaparecer de forma abrupta, o estar por periodos prolongados. Se involucran los huespedes incidentales (El caballo y el humano) y el vector transmisor que serian los mosquitos hematofagos del grupo Aedex, culex y culiseta.

En la siguiente imagen, se muestra los ciclos enzooticos y epizooticos de la encefalomielitis equina o encefalitis equinas.

Ciclos enzootico y ciclos epizootico del alfavirus en las encefalitis equinas

Ciclo biologico del Alphavirus

A continuacion, se describe como es el proceso de transmision de la enfermedad encefalitis equinas a traves del ciclo biologico del alfavirus:

Los mosquitos hematofagos al infectarse por alimentarse de los reservorios que son las aves, reptiles, roedores y animales silvestres, ingiere el virus y este se replica en el intestino del mosquito y se transporta a través de la hemolinfa hacia sus glandulas salivares y ahi se replica nuevamente.

Una vez el mosquito infectado pica a un caballo el virus se transmite a este huesped incidental a traves de la saliva del mosquito y dicho virus empieza a propagarse y replicarse en las celulas del caballo, especificamente en los endotelios vasculares, celulas dendriticas, y los monocitos, produciendo una viremia.

Neuronas del sistema nervioso
Neuronas del sistema nervioso

Las celulas dendriticas infectadas transportan el virus a los ganglios linfaticos regionales, invadiendo los tejidos extraneurales y se da una segunda viremia, permitiendo que el virus llegue al Sistema nervioso central (SNC), afectando las celulas llamadas neuronas, lo que lleva a la necrosis neuronal e infiltracion mononuclear.

Debido a lo anterior, en el caballo se generan signos clinicos nerviosos como la encefalitis y la mielitis. Estos signos clinicos tambien son causados por diferentes mecanismos que ocasiona el virus al entrar al SNC por medio de la diseminacion hematogena. Los diferentes mecanismos incluyen:

-La difusion pasiva y replicacion a traves de los endotelios vasculares.
-La invasión del liquido cefalorraquideo por el virus.
-Los linfocitos y monocitos infectados transportan el virus hasta el parenquima del SNC.
-La migracion del virus por medio de la via axonal al bulbo olfatorio hacia el epitelio respiratorio.

Tipos y signos clinicos de la encefalomielitis equina

Existen varios tipos de encefalitis equina o encefalomielitis equina, que son causados por distintos virus del genero alfavirus y son considerados como neurotropicos, es decir, que tienen una predileccion por infectar y replicarse especificamente en las celulas del sistema nervioso, como las neuronas.

Aunque las encefalitis equina comparten signos clinicos y sintomas comunes como la fiebre, letargia, signos neurologicos o sintomas nerviosos, la gravedad de la enfermedad va variar segun el tipo de virus, y la respuesta del sistema inmune de cada caballo afectado, es decir, la respuesta individual.

encefalitis equina síntomas, caballo en decubito lateral
encefalitis equina síntomas, caballo en decubito lateral


El estado terminal del caballo, estado en que el animal puede morir, se observa que el caballo esta postrado en decubito lateral, muestra movimientos de pedaleo, nistagmo, paralisis, dificultad en la respiracion y coma.

Esta enfermedad viral se clasifica de la siguiente forma:

Encefalomielitis equina del este

Se le conoce tambien como enfermedad del sueño o encefalitis equina del este. Es causada por el virus de la encefalomielitis equina del este (EEE), lo transmite los mosquitos del genero culiseta. Tiende a ser la forma mas grave de la enfermedad de los caballos, y puede tener una alta tasa de mortalidad.

Esta enfermedad viral se distribuye en toda America.

El periodo de incubacion en equinos es de 18 – 24h, es decir, el tiempo que transcurre entre la exposicion al virus y la aparicion de los primeros signos o sintomas de la enfermedad. Durante este periodo el virus se multiplica en el organismo del caballo sin que este manifieste aun los signos clinicos.

Caballo deprimido
Caballo deprimido

Los primeros signos clinicos en aparecer son la fiebre, depresion, anorexia y colicos. Los caballos tienen las orejas caidas, labios flacidos, falta de tono en la lengua y aparecen conductas anormales debido a que el virus llega al sistema nervioso central y produce encefalitis y mielitis. Las conductas anormales se manifiestan como desequilibrio, incoordinacion por lo que caminan en circulos o sin rumbo, somnolencia, paralisis y convulsiones y podria llegar a la muerte. La mortalidad de esta enfermedad viral puede ser del 65 – 90%.

En los caballos que se recuperan puede persistir el daño neurológico permanente, dando resultado a «caballos dormilones».

Encefalomielitis equina del oeste

Se le conoce tambien como encefalitis equina del oeste. Es causada por el virus de la encefalomielitis equina del oeste (EEO), lo transmite los mosquitos del genero culex. Puede tener signos clinicos similares a la encefalitis equina del este, aunque tiende a ser menos grave y menos patogena.

Esta enfermedad viral se distribuye por toda America, es la mas frecuente en el centro y oeste de Estados unidos y predomina en Argentina.

Caballo enfermo
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El periodo de incubacion en equinos es de 3 a 12 dias, Los primeros signos clinicos que se observan y se le asocian a una «forma letargica» son la fiebre, encefalomielitis que se manifiesta a traves de depresion, anorexia, paralisis de labios y patas.

Luego, la enfermedad viral puede progresar a una «forma furiosa» o «locura de los caballos» en la que se observa que el caballo tiene la cabeza caida y las orejas, hace movimientos de masticacion con salivacion excesiva, puede tener ceguera aparente, incoordinacion al caminar, incapacidad de pararse, movimientos involuntarios, hiperexcitabilidad y convulsiones. La mortalidad en caballos puede ser hasta el 50%.

Encefalomielitis equina venezolana

Se le conoce tambien como encefalitis equina venezolana. Es causada por el virus de la encefalomielitis equina venezolana (EEV), lo transmite los mosquitos del genero culex y aedes. Puede variar en gravedad.

Esta enfermedad viral se distribuye en algunas regiones de America del sur America central, En Argentina se considera una enfermedad exótica ya que no se han reportado casos hasta el dia de hoy.

Caballo enfermo con orejas caidas
Caballo enfermo con orejas caidas


El periodo de incubacion en equinos es de 1 a 3 dias, se observan diferentes manifestaciones clinicas que reflejan la virulencia de la cepa viral. La infeccion puede ser subclinica con fiebre transitoria o presentar leves signos clinicos, como fiebre prolongada, anorexia, depresion, taquicardia, enfermedad sistemica progresiva con encefalitis o encefalomielitis acompañada de los signos neurologicos mencionados anteriormente en los otros tipos de encefalitis equina. La mortalidad en equinos es de 20 al 80%.

Ademas de los equidos, tambien pueden infectarse y enfermarse levemente perros, cerdos, ovejas y cabras.

Encefalitis equina en humanos

Esta enfermedad viral afecta principalmente a caballos y a otros animales, pero en casos excepcionales puede transmitirse a los humanos todo por medio de la picadura del mosquito infectado.

Hablando un poco de historia, el primer caso humano confirmado de encefalitis equina del oeste fue en 1938 en USA, donde se aisló este virus, en los mismos lugares donde se produjeron los brotes en equinos.

En el mismo año, se aisló el otro virus: Encefalitis equina del este en humanos y la tasa de mortalidad fue de el 65%, siendo este tipo de enfermedad mas grave.

En 1941 se presentó una epidemia de encefalitis equina del oeste en seres humanos en varias ciudades de Estados Unidos, durante la cual enfermaron mas de 3,000 personas con una tasa de mortalidad del 8 al 15%. Siendo este tipo de enfermedad viral menos grave y menos patogena.

Dolor de cabeza o cefalea
Dolor de cabeza o cefalea


El periodo de incubacion para la encefalitis equina en humanos es similar a todos los tipos de virus (Este, oeste, venezolana) por lo que es de 4 – 14 dias. La infeccion en humanos puede variar desde los casos asintomaticos o subclinicos, a casos leves hasta presentar sintomas graves.

Los sintomas clinicos que puede manifestar el ser humano incluye la fiebre, nauseas, vomitos, cefaleas o dolor de cabeza, sintomas respiratorios, mialgias (dolores musculares) y malestar en general. En casos mas graves, puede desarrollarse encefalitis que lleva a generar sintomas neurologicos como confusion y convulsiones que pueden llegar a ser mortal.

La gravedad de la enfermedad varia segun la respuesta individual del sistema inmune de cada ser humano. La remision ocurre entre los 5 a 10 dias con una rapida recuperacion. Las secuelas son poco comunes y se puede confundir clinicamente con el dengue y la influenza.

Luego de conocer la encefalomielitis equina sobre que es, sus causas, como se transmite, cuales son los tipos de enfermedad viral y sus signos clinicos, EN EL SIGUIENTE ARTÍCULO encontraras el DIAGNOSTICO, TRATAMIENTO Y MEDIDAS PREVENTIVAS PARA LA ENCEFALITIS EQUINA.


Daniela Cáceres

Médica veterinaria, desde siempre profundicé mi amor por el mundo animal, pero en primer lugar hacia las especies de campo. Amo promover el conocimiento y la salud de los animales de campo, brindando recursos, experiencias, información y contenido educativo para acercar a las personas a la fascinante vida y peculiaridades de estas especies en su entorno natural.

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